Todo el núcleo histórico de la ciudad hasta el siglo XIX estuvo ceñido por una muralla de la que tan solo quedan unos reductos (principalmente en el Mandamento de la Kalsa). En lugar de esa muralla hoy tenemos unas calles (o plazas) que le rodean, separándole de la zona moderna de la ciudad. Así que sus linderos quedan muy bien reconocibles.

El casco antiguo de Palermo repartido en cuatro barrios por la Via Maqueda (horizontal) y la Via Vittorio Emanuele (vertical), calles rectas que forman una cruz con los Quattro Canti en su centro. Los mapas callejeros de la ciudad suelen estar orientados según la cruz formada por estas dos calles.

En el centro del casco antiguo de Palermo se cruzan dos calles rectas, la Via Maqueda y la Via Vittorio Emanuele. Estas dividen su espacio en los cuatro barrios históricos de la ciudad, los Quattro Mandamenti. Su origen se remonta a finales del siglo XVI y fueron creados por la administración española. A partir de entonces los cinco barrios originarios de la ciudad, que se remontaban a la época árabe-normanda, quedaron suplantados por estas nuevas entidades que a nivel administrativo aún siguen existiendo.

Las dos calles que acabamos de mencionar se cruzan en la Piazza Vigliena, donde se halla uno de los lugares más conocido y fotografiado de Palermo: los Quattro Canti. Estas dos calles y la plaza representan las coordenadas básicas para orientarse al interior del casco antiguo de Palermo.

Los Quattro Canti vistos desde la Via Maqueda. A la derecha queda el tramo de la Via Vittorio Emanuele que baja hacia el puerto, a la izquierda el que sube hacia la Catedral.

Las calles principales

En casco antiguo de Palermo se caracteriza por tres grandes calles de trazado rectilíneo que se sobreponen al trazado medieval heredado desde la época árabe-normanda.

La principal de esta calles, por representatividad y antigüedad, es la Via Vittorio Emanuele, conocida en el passado con el nombre de Cassaro. Fue creada en el siglo VIII antes de Cristo por los Fenicios para conectar el núcleo habitado, situado tierra adentro en el área que rodea la actual Piazza della Vittoria, con la zona del puerto. Su trazado fue rectificado por iniciativa del virrey García Álvarez de Toledo, por lo que, durante un tiempo fue también llamada Via Toledo. Después de la Unidad de Italia, en 1860, fue renombrada en honor al rey Víctor Manuel II, primer rey de Italia. Esta calle conecta el área del Palacio Real y de la Catedral, situados en sector más antiguo de la ciudad, con la zona marítima.

La Via Vittorio Emanuele frente Piazza Marina, donde los coches de caballo suelen ser contratados por los turistas. A la izquierda se ve la Fuente del Garraffo (1698) trasladada en este lugar en 1882 desde una plaza cercana.

La Via Maqueda fue creada durante la segunda mitad del '500, bajo el gobierno de Bernardino de Cárdenas, duque de Maqueda. Representó la renovación urbanística, en clave barroca, de la ciudad árabe-normanda configurada durante la edad media. Hace unos años se ha peatonalizado el tramo que conecta la Piazza Verdi (Teatro Massimo) con los Quattro Canti, gracias a esta acertada iniciativa se ha transformado en uno de los paseos más concurridos de Palermo.

La Via Roma es el principal eje rodado que cruza el núcleo histórico de la ciudad, cruza los barrios de la Kalsa y la Loggia desde la Estación Central hacia la zona norte de Palermo. Fue creada entre finales del '800 y principios del '900 con la finalidad de conectar la estación de ferrocarriles con la zona de expansión urbanística de la ciudad a norte del casco antiguo. Los transportes públicos pueden cruzarla en ambos sentidos de marcha mientras los coches particulares, al igual que en todo el casco antiguo, necesitan un permiso del Ayuntamiento para poder transitar en un solo sentido de marcha (sur-norte).

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Los Quattro Mandamenti

En el Mandamento Kalsa - Tribunali los lugares de interés se reparten a lo largo de todo el territorio del barrio, el más rico de bienes monumentales entre los cuatro. A este barrio habría que dedicarle un día completo, pues hay mucho por ver en su interior (ver la página correspondiente). Es difícil escoger lo más destacado, aunque sus museos (Palazzo Chiaramonte Steri, Palazzo Abatellis, Galleria d'Arte Moderna Sant'Anna y el museo privado Stanze al Genio), juntos con la iglesia de Santa Maria dell'Ammiraglio, tal vez puedan serlo.

La Piazza Sant'Euno, en el barrio de la Kalsa, también conocida como Piazza della Magione. Situada entre las iglesias de la Magione y del Spasimo, su espacio verde y despejado suele utilizarse para montar unas carpas u ofrecer espectacúlos de musica al aire libre. Por la noche es zona de ambiente.

En el Mandamento Albergheria - Palazzo Reale, además del área colindante a la Via Vittorio Emanuele, hay un núcleo importante de lugares de interés en la zona "baja" del barrio, entre el conjunto de Santa Chiara, el ajetreado Mercado de Ballaró y la Via Maqueda (esta es el área más interesante de este barrio). En la zona alta del barrio está la iglesia de San Giovanni degli Eremiti, cuya visita se puede programar para cuando se vaya a ver Palacio de los Normandos, pues ambos quedan muy cerca entre si.

La Via Porta di Castro en el barrio de la Albergheria. Esta calle fue creada sobre el antiguo trazado del río Kemonia y, desde la Via dei Benedettini (iglesia de San Giovanni degli Eremiti), baja hacia el Mercado de Ballarò.

En el Mandamento Seralcadio - Monte di pietà el área de mayor interés está comprendida entre la Catedral, la Porta Carini (entrada al bullicioso mercado de Il Capo) el Teatro Massimo y la peatonal Via Maqueda. También este barrio, como la Kalsa, es muy rico en bienes monumentales. No hay que perderse el conjunto monumental de Sant'Agostino, ubicado entre el mercado y el Teatro Massimo.

La Piazza Beati Paoli, situada en el barrio del Seralcadio cerca de la Cateral.

En el Mandamento La Loggia - Castellammare el área de mayor interés se encuentra entre la monumental iglesia de San Domenico (ubicada al fondo de la plaza homónima, tocada por la Via Roma) y la zona portuaria. Si se va a pasar por la Via Vittorio Emanuele, cerca del cruce con la Via Roma, no hay que olvidarse entrar en la Via Roma donde, muy cerca del semáforo, está la iglesia de San Antonio Abad y, bajando por las escaleras que hay al lado del templo, pasar por la Piazza de la Vucciria (el decadente mercado del barrio) y desde allí entrar en la Via Argenteria donde, casi al principio, se encuentra la iglesia de Santa Eulalia, sede del Instituto Cervantes de Palermo.

Un rincón de la Piazza Olivella (Museo Salinas e iglesia de San Ignacio), en el barrio de la Loggia. Esta plaza conecta la zona del Teatro Massimo, visible al fondo de la calleja, con la Piazza San Domenico (iglesia de San Domenico), a la que se llega pasando detrás de Correo y bajando hacia la Via Roma. Es otra de las zonas de ambiente nocturno del casco antiguo.

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Antiguos barrios de Palermo

El núcleo central de la ciudad medieval (barrios de la Galka y del Cassaro) fue, hasta el siglo XII, bastante distinto de cómo es ahora. A principio del siglo XIII los procesos de reducción del cauce de los ríos y del espejo de agua del puerto, ambos debidos a la sedimentación, produjeron unos cambios importantes al interior de la ciudad. Cuando estos procesos llegaron a su fin, en el siglo XVI, hubo unas importantes obras publicas que transformaron esos ríos en canales subterráneos, mientras que sus cauces fueron rellenados y transformados en calles (el Kemonia en el eje Via Porta di Castro - Via Zuppetta - Via del Ponticello y el Papireto en el eje Via dei dei Candelai - Via Venezia). En esta misma época (siglo XVI) se dibujó el actual perfil del muelle del puerto de La Cala y la ciudad comenzó a adquirir su configuración actual con los Quattro Mandamenti que actualmente se reparten su territorio. En esta nueva configuración, casi todos los lugares de interés que se ubicaban en los dos barrios originarios de Palermo (la Galka y el Cassaro), cuya origen se remonta a le época fenicia (siglo VIII antes de Cristo) y que constituyeron el centro ciudad de la época árabe-normanda, se encuentran en los alrededores de la Via Vittorio Emanuele. Todos los demás lugares de interés del casco antiguo se encuentran repartidos entre los Quattro Mandamenti.

Sabemos que las dos calles céntricas del casco antiguo (Via Maqueda y Via Vittorio Emanuele) se cruzan en la Piazza Vigliena, donde los Quattro Canti, formando una cruz que divide toda el área histórica de la ciudad en cuatro barrios. Esta configuración de la ciudad, que se remonta a principios del siglo XVII, se superpuso a los cinco barrios medievales cuya estructura se había configurado a partir del siglo IX.

En aquel entonces la zona de Piazza Marina aún estaba sumergida, pues el drenado del delta del río Kemonia (lugar donde se hallaba la plaza) se remonta al siglo XIII. Tampoco aún se había drenado la zona de las Cappuccinelle. En esta zona de la ciudad, el río Papireto se ensanchaba hasta formar un lago que, hasta el siglo XIII, hacía parte del área portuaria (había un muelle cerca de la Catedral). Este lago se fue convirtiendo en marismas hasta que, a finales del siglo XVI, no será drenado.

Reconstrucción (aproximada) de la ciudad antigua sobre el mapa de la moderna.

En el mapa de arriba vemos una reconstrucción aproximada de la estructura del casco antiguo en el siglo XII. Los números corresponden a los cinco barrios medievales de Palermo y se relacionan con los párrafos que salen a continuación.

La Galka (1)

Es la zona donde los Fenicios, procedentes de la ciudad de Tiro (en el Libano actual), fundaron el primer núcleo de la ciudad. Se encuentra en la zona más alta del casco antiguo, y la más alejada del mar. Corresponde a la zona llamada por los historiadores: Paleopolis. Para conectar este primer núcleo urbano con la zona portuaria, los Fenicios trazaron la calle que hoy es la Via Vittorio Emanuele. Este antiquisimo barrio, en época árabe fuertemente amurallado y aislado del resto de la ciudad (de aquí el origen de su nombre al-Halqâh: la cinta amurallada), se encuentra hoy repartido entre el Mandamento Albergheria (zona Piazza della Vittoria, Palacio de los Normandos), y el Mandamento Seralcadio (zona Palacio Arzobispal, Catedral y la Muralla del Papireto ubicada detrás de los cuarteles que hay cerca de la Porta Nuova).

El Cassaro (2)

Es la otra área que también se remonta a la época fenicia. Se trata de la zona de expansión de la ciudad fenicia, surgida alrededor de la calle Cassaro (hoy Via Vittorio Emanuele), entre los ríos Kemonia y Papireto que en aquel entonces desembocaban en la ensenada del puerto. Es la zona que los historiadores llaman la Neápolis. En la época árabe-normanda este barrio llegaba un poco más abajo de la Via Roma y estaba también rodeado por una muralla. Este barrio quedó repartido entre los Quattro Mandamenti y se queda delimitado, hacia el interior por la línea que va desde la Catedral hasta el área detrás del Palacio Sclafani, hacia el puerto por las calles Salita Sant'Antonio y Via degli Schioppettieri, donde quedan restos de la muralla fenicio-romana (al igual que en el zócalo de la iglesia de San Cataldo).

Durante un cierto periodo la ciudad se ha ido expandiendo a costas del puerto, al reducirse su ensenada por la acción de los sedimentos de los ríos. Entre el '200 y el '500 la orilla fue avanzando hasta donde queda en la actualidad. Si se observa con cuidado el dibujo de las calles del casco antiguo, se puede divisar en ellas todo este proceso. También hubo un proceso de reducción de la anchura de los ríos, que hoy se han quedado como canales subterráneos de desagüe.

El Seralcadio (3)

Su tejido urbano se creó, a norte del río Papireto, a partir de conquista árabe. En principio fue el barrio de los Schiavoni, las poblaciones eslavas que formaban la milicia del Emirato. Más tarde tomaría el nombre de Seralcadi. Sucesivamente, al expandirse, sería dividido en Seralcadi in Capite Superiori (Il Capo) y Amalfitania (La Loggia). Este antiguo barrio queda repartido entre el Mandamento que toma su nombre y el Mandamento de La Loggia. (Fijarse, en el mapa de arriba, en la pequeña laguna que antiguamente hacía parte de la zona portuaria a la cual estaba conectada por el delta del río; esta laguna fue drenada y su territorio urbanizado a principios del '600)

La Albergheria (4)

Se creó también, al igual del barrio de los Schiavoni, durante la época árabe, pero a sur del río Kemonia. En principio hubo dos barrios distintos, el Barrio Nuevo y el Barrio de las Mezquitas, que durante la época de los Normandos acabarón juntandóse. Durante el reinado de Federico II, sus linderos quedarán claramente definidos. Casi todo el antiguo barrio queda al interior del mandamento que toma su nombre, tan solo una parte muy pequeña de el ha quedado incluida en el mandamento de la Kalsa por el trazado de la Via Maqueda y la abertura de la Puerta Vicari.

La Kalsa (5)

Su creación se remonta a la llegada del califato de los Fatimíes que, a principio del siglo X, suplantaron los Aglabíes. En principio estaba completamente aislada de la ciudad por el río Kemonia, el mar y una muralla. Esta última la separaba de las barriada que se hallaban a sur del río Kemonia. Entre la Kalsa y esta barriada había unas huertas en las cuales, más tarde, se fueron creando las Juderías. Estas quedaban entre la actual Via Maqueda, a la altura de la Iglesia de San Niccolò di Tolentino, y la zona del Vicolo Meschita (parte del antiguo mercado de Lattarini que quedó diezmado por la creación de la Via Roma). Este antiguo barrio queda completamente al interior del mandamento Kalsa que ha heredado su nombre.

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